来源:界面新闻  翻译:刘欣

  原文:Dawn C. Chmielewski & Dade Hayes

  开战了!美国有线电视巨擘康卡斯特称,他们正处于为福斯媒体资产提供更高价格以及全现金竞购的“最后阶段”。去年12月,福斯已同意迪士尼以524亿美元全股票收购部分福斯资产的提议。最终成交价或将达到600亿美元,若联邦法院6月12日批准AT&T收购时代华纳,该价格甚至可能更高。

原本迪士尼已经将福斯视为囊中之物原本迪士尼已经将福斯视为囊中之物

  康卡斯特去年秋季提出的求购提议分明已经遭到福斯董事会的拒绝,却决定再度加入这场“狩猎”大战。围绕此举,围观人士最多的问题便是:为什么?为什么一家财力雄厚、电影电视资源和旗下资产多到令人艳羡的稳定公司,非得冒险背上如此沉重的债务,顶着巨大的监管压力,克服文化融合的焦虑,来把自己盘里的蛋糕做大一圈呢?

  答案是四个字:全球版图。

  康卡斯特目前基本还属于内资公司,大约只有9%的收入来自美国以外市场。福斯则能凭借其持有的英国天空广播公司39%的股份和星空传媒(印度),在很大程度上帮助康卡斯特实现国际资产版图的扩张,使其国外市场收入份额上升至25%。这显然也是康卡斯特出价310亿美元竞购天空广播的主要原因。(这场针对欧洲付费电视巨头展开的竞购赛也需等待欧盟委员会6月15日的最终裁决。)

  随着越来越多对价格敏感的消费者取消付费电视订阅,或转而选择其他收费更低的视频服务,康卡斯特不得不慎重处理这种业务结构性衰退的问题。在这种背景下,离岸现金的注入必然迟早有用。这家有线电视运营商已经将重心转移至高速互联网和电影制作业务上,以保持收入增长。福斯的电影和电视资产(包括福斯电影电视工作室,FX和国家地理有线电视网,22家盈利丰厚的地区体育频道)将让康卡斯特娱乐产品组合达到史无前例的规模。毕竟后者已经坐拥NBC环球、梦工厂动画和美国最大的有线电视系统。

  数字化是福斯吸引力的又一关键要素。和所有传统媒体同行一样,康卡斯特一直渴望找到避开那些不差钱科技巨头的良方,尤其是威胁极大的FAANG组合,也就是Facebook亚马逊苹果,Neflix和谷歌五家企业的简称。这些公司正为了创造优质内容而狂掷数十亿美元,从传统娱乐产业玩家手里抢夺市场份额。就在周三,Netflix宣布与奥巴马夫妇签下制作协议的后一天,其市值收1528亿美元,超过康卡斯特的1471.5亿美元,距离迪士尼不过5亿美元之遥。今年至今,Netflix股价已上涨近70%,第一季度营收突破预期,净利润达2.9亿美元,全球流媒体订阅用户数量破1.25亿。

  一旦成功收购福斯大部分资产,康卡斯特将成为当前飞速发展的流媒体服务提供商Hulu的控股股东。目前福斯、迪士尼和康卡斯特三方分别持有30%的股份,时代华纳持有10%。在瑞银集团分析师约翰·霍都里克(John Hodulik)看来,正是Hulu的股份让福斯成为拥有“任命国王”般权力的重要角色,因此,收购福斯将帮助康卡斯特获取“大量内容数据库,电视和电影制作权,以及对Hulu(美国订阅用户突破2000万)的控制权,成为仅次于Netflix的二号DTC(直接面向消费者)玩家。”

康卡斯特试图借助hulu来对抗硅谷巨头康卡斯特试图借助hulu来对抗硅谷巨头

  尽管这一切目前看来似乎都很合理,但几位华尔街投资者和分析师依然有些疑惑。

  “从并购层面来看,我们很难厘清康卡斯特的思路,”麦格理集团(Macquarie)分析师艾米·杨(Amy Yong)提到了收购提议的“近期负面影响”:“这将给康卡斯特的股票价格造成压力。”穆迪评级(Moody's)也对该公司可能负担的债务发出警告,目前正在详细审查康卡斯特长期负债比率。

  1640亿美元的净债务将使康卡斯特的债务现金总额比(leverage-to-cash-flow ratio)达到4.1,远高于穆迪此前给出的2.7。穆迪评论道:“随着该公司大幅提升这一比率,从过去的经营方式和固有承诺突然转向,引发了人们对其未来是否能遵守承诺的显著担忧。”

  谈判桌上的竞争对手还有迪士尼。康卡斯特董事长布莱恩·罗伯茨(Brian Roberts)曾在2004年主动请求收购迪士尼,当时遭到的拒绝可能令他至今耿耿于怀。这些年来,迪士尼在罗伯特·艾格(Bob Iger)的掌管下,凭借皮克斯动画、漫威影业、卢卡斯影业以及主题公园、观光景区赚的盆满钵满,发展可谓一路顺风顺水。因此,“即便面对康卡斯特更高的竞购价格,迪士尼也处于十分强势的地位,”评级机构MoffettNathanson分析师迈克尔·内桑森(Michael Nathanson)说道:“考虑到康卡斯特竞购可能遇到的监管障碍(即便AT&T和时代华纳并购案得到批准),我们认为福斯会更倾向于接受迪士尼。这将决定迪士尼在未来的竞购战中需要在多大程度上提高出价。”

  当然,华盛顿也是个大问题。福斯董事会之所以更倾向接受迪士尼的提案,部分是因为康卡斯特的竞购可能面临更大的监管风险。这不是多虑,美国政府为保护公平竞争,就曾对2011年康卡斯特收购NBC环球一案提出附加条件。今年春季,许多行业观察者和媒体公司高管发现,美国司法部和AT&T的诉讼案中,后者似乎处于更有利的地位。这也给竞争对手们打了一剂强心针。

康卡斯特也对福斯充满兴趣康卡斯特也对福斯充满兴趣

  据知情人士透露,康卡斯特早期与福斯商谈时并不愿意承担监管风险。如果这项交易未能得到相关部门批准,康卡斯特显然不愿给出分手费,而迪士尼则明确表示了愿意给出费用的承诺。考虑到美国司法部从完全沉默到起诉AT&T和时代华纳并购的巨大转向(除了特朗普总统还在向默多克表示祝贺),实在很难预测监管部门的最终立场。

  最后一个令福斯偏向迪士尼的因素便是全股票交易,这将有效减轻默多克家族信托基金(Murdoch Family Trust)和所有其他福斯股东的税务负担。全现金收购被视作是股东的意外之财,因此要服从资本利得税相关规定,默多克家族为此或将承担数十亿美元税额。股票交易则不会面临这种“罚金”。康卡斯特股价在2018年下跌了16%,因此很难使用股票完成收购。

  当然了,康卡斯特也可以通过向默多克家族提供适量赔偿金来弥补税债。它显然是想要赶在福斯股东投票前向对方表明,自己会提出更加诱人的条件。福斯目前尚未宣布具体投票时间,CNBC财经新闻频道报道该投票称或将在7月中旬进行。